Herbiers (Collection Delessert)

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Benjamin Delessert (1773-1847) est une personnalité aux multiples facettes : banquier (il est l’un des fondateur des Caisses d’épargne), député de Saumur, philanthrope (il fonde les établissements des soupes à la Rumford), industriel (possesseur de plusieurs fabriques, notamment de coton et de sucre, à Passy)... Mais c’est surtout en tant que membre libre de l’Académie des Sciences et comme possesseur d’une riche collection botanique qu’il intéresse la vie de l’Institut. Cette collection, constituée en 1773 à partir d’un herbier de Jean-Jacques Rousseau, s’accroît progressivement pendant la première moitié du XIXe siècle jusqu’à faire figure de centre scientifique rival du Muséum pour l’étude de la botanique.

En 1841, la bibliothèque compte environ 8 500 ouvrages et les herbiers rassemblent 250 000 échantillons appartenant à 80 000 espèces. C’est avant tout par les achats de collections de particuliers que les herbiers (aujourd’hui conservés au Conservatoire botanique de Genève) s’accroissent : Burmann, Lemonnier, Palisot de Beauvois... Les livres proviennent d’achats aux libraires (Klincksieck...) et de ventes privées (Spengel, Poiret...).

La collection fondée par Benjamin Delessert fut poursuivie par son frère François jusqu'en 1869. À cette date, la bibliothèque fut léguée à l'Académie des sciences. Elle se compose de 8 830 volumes imprimés et de 51 manuscrits. Si les herbiers des Delessert enrichissent aujourd’hui le fonds du Conservatoire botanique de Genève, la Bibliothèque de l’Institut a conservé quelques herbiers présentés sous forme de livre , dont l'herbier de Laponie de Carl von Linné (1732) et l'herbier cingalais de Paul Hermann (1737).

Le terme herbier désignait tous les ouvrages traitant des plantes. Ce n'est qu'au XVIIIe siècle qu'il prit le sens actuel de collection de plantes séchées. C'est pourquoi, on trouve sous cette appellation aussi bien des recueil de plantes collées que des albums figurés (dessin, peinture, gravure, estampage).

 

Les documents présentés dans cette sélection ont été numérisés avec le concours des photographes de la Réunion des Musées nationaux-Grand Palais (RMN-GP). D'autres fonds de la Bibliothèque de l'Institut comportent des herbiers qui seront également présentés ici.

 




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